Không quân Mỹ đã lên kế hoach thay thế tăng cường các máy bay vũ trang không người lái thế hệ cũ bằng thế hệ mới MQ-9 Reaper với các tính năng và tầm vóc lớn hơn.
Cận cảnh máy bay không người lái vũ trang MQ-9 Reaper

Vài tháng trước, không quân Hoa Kỳ đã đặt hàng hơn 30 chiếc UAV vũ trang MQ-9 Reaper với giá 13 triệu USD/chiếc. Đây là những MQ-9 Block 5, sẽ nâng tổng số UAV MQ-9 trong không quân Mỹ lên hơn 200 vào năm 2019.

Trong hầu hết các đợt giao hàng sau năm 2012 là giao Block 5 – đời UAV  có rất nhiều chi tiết và tính năng được sửa đổi và nâng cấp.

Đến năm 2020, Block 5 sẽ được thay thế bằng phiên bản ER – loại đã thực hiện chuyến bay đầu tiên vào đầu năm 2016.

Một UAV MQ-9 Reaper đang bay.

Năm 2014, không quân Mỹ đã thông báo với nhà sản xuất rằng họ sẽ đặt hàng 38 chiếc thuộc phiên bản ER, nếu nó chứng minh khả năng thực hiện được những nhiệm vụ cụ thể mà họ đã vạch rõ từ trước. 

Là một bản nâng cấp của thiết kế MQ-9, Reaper ER có khả năng hoạt động bền bỉ (lên đến 35 giờ liên tục) nhờ mang 2 thùng nhiên liệu (1 thùng dưới mỗi cánh) và sử dụng một hệ thống quản lý nhiên liệu mới để đảm bảo nhiên liệu được lấy từ các bồn chứa nhiên liệu chính và thùng chứa bên ngoài theo cách không gây mất cân bằng cho máy bay. 

Phiên bản ER cũng có động cơ được sửa đổi để nó có thể tạo ra nhiều năng lượng hơn khi cất cánh, cho phép MQ-9 để đạt được trọng lượng cất cánh nặng hơn. ER có đôi cánh dài hơn 20% so với cánh cũ, giúp tăng nhiên liệu chứa trong cánh – tức là tăng thời gian bay. Điều là là không quân Mỹ đã không hối thúc nhà sản xuất phát triển và chuyển giao nhanh Reaper ER, đó là điều không bình thường trong quá trình mua sắm quân sự.

Các loại MQ-9 cũ hơn có thể được nâng cấp một phần theo chuẩn ER (bằng cách trang bị 2 thùng nhiên liệu treo ngoài và phần mềm quản lý nhiên liệu đó) hoặc nâng cấp toàn bộ (bằng cách lắp đặt các cánh lớn hơn và động cơ mới).

UAV MA-9 Reaper phóng tên lửa
Mẫu UAV Predator của không quân Mỹ

Trông giống như UAV MQ-1 Predator 1,2 tấn nhưng lớn hơn, bản gốc MQ-9 Reaper nặng 4,7 tấn, thân dài 11,6 mét (36 foot), sải cánh 21,3 mét (66 foot). Nó có sáu điểm treo giúp mang 682 kg (1.500 pound) vũ khí, bao gồm các tên lửa Hellfire (lên đến 8 quả), 2 quả Sidewinder hoặc 2 tên lửa không-đối-không AMRAAM, 2tên lửa Maverick, hoặc hai 227 kg (500 pound) bom thông minh (dẫn hướng laser hoặc GPS). Tốc độ tối đa là 400 km/ giờ, và khả năng bay liên tục tối đa là 15 giờ. Nó có thể đảm nhiệm vai trò chiến đấu thay thế F-16 hoặc A-10s trong nhiều tình huống.

Hầu hết trong số gần 150 chiếc Reaper được chế tạo  cho đến nay đã hoạt động trong Không quân Hoa Kỳ. Kể từ khi được giới thiệu vào năm 2007,  Reaper đã bay được hơn hai triệu giờ.

Một nữ phi công lái UAV MQ-9 Reaper từ “buồng lái” dưới mặt đất.

Đào tạo phi công lái MQ-9 Reaper trong “buồng lái” dưới mặt đất.

Đỗ Minh (theo Strategypage)