Các nhà khoa học mới tìm thấy hóa thạch hột đào có niên đại trên 2,5 triệu năm ở phía tây nam Trung Quốc.
Hình ảnh hóa thạch hột đào tìm thấy ở Trung Quốc

Hóa thạch cho thấy loại trái cây này còn xuất hiện trước cả con người trong khu vực. Hột đào cổ đại trông khá giống ngày nay, có hình trái xoan và những rãnh, nếp nhăn sâu. Nhưng nó có kích thước nhỏ hơn hột đào ngày nay với đường kính gần 5 cm.

Giáo sư cổ thực vật học  Peter Wilf, Đại học bang Pennsylvania, Mỹ nói: “Đào cổ đại có phần thịt màu hồng tươi. Nó hẳn có vị rất ngon”.

Năm 2010, đồng nghiệp của giáo sư Wilf là phó giáo sư Tao Su đến từ Vườn thực vật nhiệt đới Xishuangbanna, tỉnh Vân Nam, Trung Quốc đã thu thập được 8 hóa thạch đào, các hóa thạch được phát hiện trong quá trình xây dựng con đường mới gần trạm xe bus ở Côn Minh.

Hóa thạch được tìm thấy trong lớp đá có niên đại cuối kỷ Pliocene, cách đây khoảng 2,6 -5,3 triệu năm. Hột đào cổ đại rất giống hột ngày nay khiến ông Su và cộng sự phải thực hiện một loạt các thí nghiệm để kiểm tra xác nhận chúng đến từ quá khứ chứ không phải do công nhân xây dựng bỏ lại.

Sau khi nhiên cứu, nhóm các nhà khoa học phát hiện nhân hạt bên trong được được thay thế bằng kim loại sắt, thành hột có hiện tượng kết tinh, đó là dấu hiệu nó có niên đại lâu đời.

Để xác định tuổi của hóa thạch, các nhà khoa học đã xem xét lượng đồng vị cacbon 14 bên trong. Kết quả cho thấy hóa thạch có niên đại vượt ngoài giới hạn đo khoảng 50.000 năm.

Đào được cho là cây có nguồn gốc xuất xứ từ Trung Quốc và các nguồn lịch sử chứng thực loài cây này được trồng ở đây trong nhiều thế kỷ qua. Đào từng xuất hiện trong văn thơ cổ Trung Quốc. Shi-Jing, tuyển tập thơ cổ nhất Trung Quốc gồm các tác phẩm từ thế kỷ 11 đến thế kỷ 7 trước Công nguyên từng nhắc nhiều đến cây đào. Bằng chứng về việc đào cũng từng tồn tại ở các khu vực khảo cổ thuộc tỉnh Chiết Giang, hột đào khoảng 8.000 năm tuổi vào thập niên 1970.

Theo các nhà khoa học đào tiến hóa thông qua việc chọn lọc tự nhiên và trong quá trình trồng trọt của con người. Giáo sư Wilf cho biết: “Đào là nhân chứng cho sự lớn mạnh của con người Trung Quốc. Nó có trước con người và trải qua lịch sử cho thấy con người thích ứng với loài cây này và nó cũng thích ứng với chúng ta”.

Cây đào có thể là một nguồn thức ăn cho linh trưởng ăn trái cây, trong đó có tổ tiên loài người như Homo erectus và Homo sapiens đến Trung Quốc vào kỷ Pleistocene.  

Nội dung được thực hiện dựa trên tham khảo nguồn tin từ Live Science, một tờ tin tức khoa học trực tuyến ra đời năm 2004. Live Science chuyên tin tức về đột phá khoa học, các dự án nghiên cứu và sự kiện kỳ lạ từ khắp nơi trên thế giới.

Hoàng Dung (lược dịch)